En 1050, Mathilde de Flandres épouse le Duc de Normandie Guillaume 1er (futur Conquérant). Le Pape Léon IX essaie d’empêcher cette union entre cousins éloignés. Pour se racheter – et accessoirement pour assoir sa puissance – Guillaume décide de bâtir deux abbayes qui encadreront la vieille ville. Ainsi, Guillaume fonde l’abbaye aux Hommes, à l’ouest, Mathilde, l’abbaye aux Dames, à l’est. Les travaux débutèrent vers 1060.

L’Abbaye aux Dames était à l’origine un grand couvent bénédictin qui accueillit jusqu’à la Révolution des jeunes filles de l’aristocratie normande dont Charlotte Corday, futur assassin de Marat. En 1823, elle devient un Hôtel-Dieu puis un hospice en 1908. Finalement, dans les années 1980, le couvent est réhabilité pour permettre l’installation des bureaux du Conseil Régional.

L’enceinte abbatiale présente une structure en forme de U, ouverte sur le parc d’Ornano, grand jardin à la française. En effet, malgré un vaste plan de travaux initié XVIIIème siècle qui dura plus d’un siècle, elle est restée inachevée : le quatrième bâtiment qui devait fermer le cloître n’a jamais été construit.

Accolée au couvent, l’église abbatiale, baptisée église de la Trinité, a conservée en grande partie son style roman normand d’origine malgré les vagues de rénovation et d’agrandissement successives.

A l’intérieur, les chapiteaux présentent des ornements d’inspiration biblique ou végétale mais aussi des animaux étranges inspirés des récits de la première croisade comme des éléphants à corne. La crypte est une forêt de piliers servant à compenser le terrain accidenté.

La reine Mathilde est enterrée sous le chœur. L’épitaphe gravée sur la dalle noire loue sa noblesse de cœur : « […] Consolatrice des pauvres, aimant la piété. Pauvre pour elle-même, elle ne fut riche que de ses dons aux pauvres. Elle gagna ainsi d’avoir part à la vie qui ne finit pas le premier du mois de novembre, après prime. »

Géraldine

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Abbaye aux dames, Caen

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49.186772, -0.35362099999997554

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